Martian dust storms may eat mysterious methane

Using a modified washing machine, scientists at Aarhus University have simulated what happens during a dust storm on Mars.

Martian methane is a bit of a mystery. Some rovers and spacecraft have detected spikes of it, while others have been unable to register the molecule, which could be a sign of Martian life. If we are to believe the measurements, methane seems to suddenly appear and then quickly disappear on Mars and scientists have a hard time explaining this phenomenon.

I recently talked with the Danish geologist, Per Nørnberg, who has studied the Martian soil and atmosphere by simulating it in the MarsLab at Aarhus University. The MarsLab has been running since the 90s and has among other things provided a meteorological instrument for NASAs Phoenix lander.

I had actually contacted him to talk about sample return missions to Mars (Rød Jord, Weekendavisen), but during the interview, Per told me that the scientists at Aarhus University might have come up with an explanation for how the Martian methane disappears and that it has something to do with the planets frequent dust storms.

Continue reading “Martian dust storms may eat mysterious methane”

Flying with giants: Review of Apollo 11

Oh bliss. Bliss and heaven.

As the lunar landscape rushed past below the LEM I noticed how fast my heart was beating as I sat there in the IMAX theater. The grey rocks came closer and closer. Speed was dropping. 1201 alarm. 1202 alarm. I clenched the leather armrests while the the beat of the bass increased as Neil Armstrong took over control of the Lunar lander and dodged crashing into a boulder field with less than thirty seconds of fuel left. I was in for the ride to the Moon on Apollo 11 – the motion picture.

What a goddamn phenomenal journey this movie takes you on. On the surface it sounds plain and perhaps boring: Three astronauts board the capsule, they leave Earth, fly to the Moon, two of them land on it, rendezvous with the third in the command module and return to the Earth together – just as they had planned and trained for. But even if you’ve watched When we left Earth, Moon Machines, Apollo 13 and First Man, Apollo 11 is a portrayal like you’ve never seen it before, unless you were there yourself. Five out of five!

The quality of the footage that director Todd Douglas Miller and his team have used is unlike anything, I have ever seen from the era. The opening shots of the Saturn V, as it rolls out onto launch pad 39A, the people gathering to watch the launch and NASAs technicians, as they help Neil, Buzz and Michael suit up for their journey, are crisp as if they had been shot yesterday with a modern HD camera and yet the colors have that soft touch that only 1960s film could produce. You feel as if you could have been there, like in those black and white photos that Marina Amaral breathed new life into by colorizing them. Many of the shots before the astronauts go into orbit around the Earth come from 70 millimeter film rolls that have been lying around in an archive for 50 years. They have never been shown before on the big screen.

There is no modern footage of Cape Canaveral to break the immersion of being there 50 years ago, no wrinkled astronauts or mission controllers in interviews about how it was, no new and sleek 3D graphics. The words are those that were spoken right as it happened, the action is as it unfolded. It is difficult to call Apollo 11 a documentary, when it feels so much more like an experience. 

Three scenes shine vividly in my memory; Liftoff and Staging, Powered Descent and Rendez Vous. All three run uninterrupted by cuts and last for what feels like an eternity, in the best way you can imagine. In the case of Liftoff and Staging of the Saturn V I am tempted to say that it felt almost… orgasmic. The column of supersonic flames expands out from the five F1 engines, the tip of the rocket punches through first the sound barrier and then Max Q, while an epic bass-track hammers a slow rhythm the entire way to orbit:

Oh bliss. Bliss and heaven. Oh it was gorgeousness and gorgeousity made flesh. It was like a bird of rarest-spun heaven metal, or like silvery wine flowing in a spaceship, gravity all nonsense now. I knew such lovely pictures.

A Clockwork Orange

Even in the case of some of the more iconic footage, the creators have had to use to show Neil and Buzz step out onto the Moon, they’ve managed to dig deep and find pictures that I have never noticed before. For example, in one still image, you see Neils face behind the protective glass, as he stands close to the flag. The realization that astronauts actually walked on the moon strikes so much harder, when you get a glimpse through the anonymous visor and see a human underneath the space suit.

I do have criticisms but they are few. In the IMAX theatre it could sometimes be hard to discern the dialogue between Houston and Apollo 11 with all the authentic radio static. After a while it was wearing on my eardrums a bit.

Also, I have one small nitpick – during the countdown, they kept returning to a shot from the launch pad looking up on the Saturn V without any vapor pouring out from the cryogenic tanks. Obviously, nobody were on the launch pad during the countdown, besides the astronauts in the capsule, and therefore the creators have had to use footage from before the rocket was fueled to fill in while tension builds up. Only rocket enthusiasts will notice this detail, however.

This is a movie where you stay seated for the credits, not least because they roll with post-landing footage of ticker-tape parades and engineers building the next rocket, the next capsule and the next lander. In a stroke of genius the credits end with John F. Kennedys speech at Rice Stadium, Texas, on a hot day in 1961, where the journey truly started:

“But if I were to say, my fellow citizens, that we shall send to the moon, 240,000 miles away from the control station in Houston, a giant rocket more than 300 feet tall, the length of this football field, made of new metal alloys, some of which have not yet been invented, capable of standing heat and stresses several times more than have ever been experienced, fitted together with a precision better than the finest watch, carrying all the equipment needed for propulsion, guidance, control, communications, food and survival, on an untried mission, to an unknown celestial body, and then return it safely to earth, re-entering the atmosphere at speeds of over 25,000 miles per hour, causing heat about half that of the temperature of the sun–almost as hot as it is here today–and do all this, and do it right, and do it first before this decade is out–then we must be bold.”

They did it. They were bold. Go experience their boldness in theaters while you can.

European rover has better chance of discovering life than NASAs Mars 2020, says ESA project scientist

In 2020 three rovers, one from the US, one from Europe and one from China will depart for Mars with a single goal; to look for past or present life on The Red Planet.

The rovers will also provide a critical step in the efforts to return samples of Martian regolith to the Earth. This would give scientists the opportunity to learn a great many more details about Mars and its habitability, since laboratories on Earth have much more sophisticated instruments than the ones riding on the rovers on Mars.

The upcoming NASA rover Mars 2020 will cache surface samples during its mission in Jezero crater, which might, if ESA and NASA can agree to it, be collected by a joint American-European mission that would return the samples to Earth in 2028.

However, according to Jorge Vago, project scientist on the ESA-rover, ExoMars (also known as Rosalind Franklin ) that will land in Oxia Planum in 2021 along with the American and Chinese rovers, it might be worth reconsidering which samples would actually be the most valuable to send back to the scientists awaiting their arrival on Earth.

Continue reading “European rover has better chance of discovering life than NASAs Mars 2020, says ESA project scientist”

Verdens største fly får måske ikke lov at flyve igen

For nogle måneder siden hørte du måske om, at verdens største flyvemaskine var lettet og gennemførte en succesfuld testflyvning; at den havde et vingefang, der var cirka lige så langt som måneraketten Saturn V, og at flyveren skulle bruges til at sende satellitter i kredsløb om Jorden med ved hjælp af raketter monteret under vingerne. Måske kan du huske en artikel her på Rumrejsen20NU med titlen Verdens største fly kan være dødssejler om den enorme flyvemaskine Roc og virksomheden bag, Stratolaunch. Siden april har Roc ikke fløjet igen.

Nu står Stratolaunch til at lukke. Det fortæller fire unavngivne kilder til Reuters.

Det kommer ikke helt som nogen overraskelse: Virksomhedens grundlægger, Paul Allen, døde i oktober 2018, og det fik folk til at sætte spørgsmålstegn ved Startolaunches fremtid. I lang tid arbejdede virksomheden på at udvikle sine egne rumraketter, men det valgte man at opgive, og i stedet satse på den ældre, og til sammenligning med moderne raketter noget dyrere, Pegasus-raket udviklet af Northrop Grumman – et risikabelt valg i en tid, hvor der skyder virksomheder op verden over, som tilbyder billigere og billiger adgang til rummet.

Indtil videre har Stratolaunch ikke ville kommentere på Reuters kilder. En talsperson fortæller til Reuters, at virksomheden fortsat er “operationel”.

Stjernekiggere vrede over Elon Musks internet-satellitter

Den nattehimmel, du kan gå ud at kigge op på i aften, er ikke den samme, som dine forældre kiggede på, da de var børn. Jo, de ligner hinanden, men hvis du kigger godt efter i minutterne før solopgang eller efter solnedgang, vil du se små lys vandre henover den mørke himmel.

Det er satellitter, der kredser højt over Jorden, hvor de stadig er badet i sollys, mens solen er forsvundet bag horisonten nede på Jorden. Siden Sputnik i 1957 som den første gik i kredsløb om Jorden, er de små vandrende lys blevet flere og flere på nattehimlen, særligt i de seneste år, hvor prisen på at fremstille dem er raslet ned, og det ligger i kortene, at der bliver endnu flere i fremtiden.

Sidste torsdag sendte virksomheden SpaceX, som er grundlagt af Elon Musk, de første 60 satellitter af deres Starlink-konstellation i kredsløb om Jorden. En konstellation er en stor gruppe satellitter, der allesammen har samme funktion, og som flyver i samme højde for at dække en stor del af Jorden. Starlink skal bestå af 12.000 satellitter, og de er designet til at levere internetforbindelse til alle kroge af Jorden.

Det tog ikke lang tid, før de første amatørastronomer fangede de 60 satellitter med deres kikkerter og delte det på Twitter.

Den hollandske amatør-astronom Marco Langbroek var i stand til at filme de 60 satellitter, da de krydsede den hollandske nattehimmel. På det tidspunkt fløj de stadig i tæt formation, men senere har de øget afstanden til hinanden. Du kan følge Marco Langbroek på twitter her:

Samtidig lød der kritiske røster fra astronomer og rumforskere på Twitter og diverse internet-fora. Astronomi handler om at indsamle lys fra stjerner, planeter, galakser og alle de andre ting, der suser rundt derude i rummet. Jo mere lys astronomerne kan indfange med deres følsomme teleskoper, og jo renere det er for forstyrrelser, desto bedre. Af den grund er mange bekymrede over, hvad lyset fra over 12.000 satellitter vil betyde for kvaliteten af astronomiske observationer i fremtiden. Det er af samme grund, at der i branchen er stor modstand mod reklamer i rummet, som dem StartRocket vil lave.

Continue reading “Stjernekiggere vrede over Elon Musks internet-satellitter”

Send dit navn til Mars med NASAs næste robot

Der kommer til at gå nogle år, før mennesker for første gang træder ud på Mars’ røde, øde overflade. Indtil den dag oprinder, er det robotterne, som får lov at udforske Den Røde Planet.

Men når NASAs næste robot-køretøj, Mars 2020, forhåbentlig lander sikkert på Mars i februar 2021, vil den have navnene på en masse mennesker med sig. NASA opfordrer folk til at sende deres navn ind til rumfartagenturet, og så bliver alle navnene gemt på en mikrochip, som Mars-robotten tager med sig på sin rejse.

Fra nu og indtil den 30. september i år kan du tilføje dit navn til listen og få et boarding-kort ved at følge linket her:

Mars 2020 har til opgave at lede efter tegn på fortidsliv, studere planetens klima og geologi, samt indsamle prøver, som engang i fremtiden kan blive sendt tilbage til Jorden. Robotten vil samtidig forberede os på, hvad det kræver at sende mennesker til Mars.

RAKETAFFYRING: Få dit bredbånd fra rummet

Kun lidt over halvdelen af verdens befolkning har internetadgang, så der er et stort kundepotentiale for SpaceX og deres konkurrenter, som vil tilbyde højhastighedsbredbånd fra rummet.

Hvis alt går som planen sender SpaceX i nat klokken 04:30, dansk tid, 60 af deres egne Starlink-satelitter i et 550 kilometer højt kredsløb over Jorden ombord på en af virksomhedens Falcon 9 raketter. De 60 satelitter er de første i et netværk, som i sidste ende skal tælle 12.000, og de skal dække hver kvadratmeter på Jorden med højhastighedsbredbånd. Det vil især komme folk i udkantsområder til gode, hvor internettet enten er langsomt eller ikke-eksisterende. For folk i urbane områder med en i forvejen høj internethastighed vil Starlink ikke være relevant.

Du kan se opsendelsen her:

Continue reading “RAKETAFFYRING: Få dit bredbånd fra rummet”

Trump giver NASA ekstrabevilling til måneprogrammet ARTEMIS

Der skal langt flere penge til end de 1,6 milliarder dollars, Trump har foreslået, hvis amerikanske astronauter skal lande på Månen i 2024. Det påpeger folk i branchen.

Lige siden vicepræsident Mike Pence den 26. marts beordrede NASA til at lande astronauter ved Månens sydpol senest i 2024 by any means necessary, har folk i branchen ventet med skepsis på at se, hvor meget Trump-administrationen ville ændre deres forslag til NASAs 2020-budget, for at indfri den ambitiøse deadline.

Igår fik vi svaret.

Continue reading “Trump giver NASA ekstrabevilling til måneprogrammet ARTEMIS”

Amazons grundlægger vil bygge vejen til Månen

Længe før han grundlagde tech-giganten Amazon, har Jeff Bezos drømt om en fremtid, hvor mennesker bor og arbejder i rummet. Sent torsdag aften dansk tid løftede han i Washington DC sløret for, hvordan hans virksomhed Blue Origin vil bygge “en vej til Månen”.

Ligesom Elon Musk og SpaceX ser Jeff Bezos de høje omkostninger forbundet med rumfart, som den forhindring, der skal ryddes af vejen, hvis almindelige mennekser nogensinde skal kunne slå sig ned i rummet. Derfor er Blue Origin i gang med at bygge raketten New Glenn, der, ligesom SpaceX’ Falcon 9, kan lande rakettens første trin, så det kan genbruges til senere flyvninger.

De komplicerede raketmotorer og enorme brændstoftanke er det dyreste ved en raket, mens New Glenns brændstof, som er en kombination af flydende ilt og flydende naturgas, er relativt billigt. New Glenn kan sende 45 tons i lavt kredsløb om Jorden (LEO), og den er designet til at blive brugt 25 gange.

Men ifølge Jeff Bezos er det ikke kun ved at genbruge raketter, at der er penge at spare:

“Vi bliver nødt til at bruge ressourcerne i rummet. Jordens tyngdefelt er meget stærkt, og det kommer ikke til at virke, hvis vi skal løfte alle ressourcerne fra Jorden ud i rummet. Vi er nødt til at udnytte de ressourcer, som allerede er derude i rummet.”

Det er særligt én ressource, som optager Jeff Bezos, og mange andre i rumfartbranchen, herunder NASA, – vand. H2O kan spaltes til brint og oxygen, og den kombination kan bruges som raketbrændstof. Desuden forsyner det astronauter med både drikkevand og ilt.

På scenen i Washington lod Jeff Bezos forhænget falde for månelandingsfartøjet Blue Moon. Den skal gøre det muligt at lande eksempelvis rovers ved Månens sydpol, som kan lede efter vand-is. En række satellitter i kredsløb om Månen har vist, at der gemmer sig vand-is i sydpolens kratere, som er indhyllet i evig skygge.

Blue Moon skal hjælpe NASA og interesserede virksomheder med at lande eksempelvis robot-køretøjer eller endda astronauter på Månen. Fartøjet er i stand til at lande 3,6 tons last, men med udvidede brændstoftanke kan den lande 6,5 tons.

Brændstoffet er ilt og brint, og fartøjet vil altså kunne udnytte vand-isen på Månen som en tankstation, når der er fundet en måde at udvinde isen på. Blue Moon bruger også brinten til at generere strøm ved hjælp af brændselsceller. Da nat og dag på Månen varer omkring 27 dage, er det upraktisk at bruge solceller.

Fartøjet har hvad Jeff Bezos betegnede som et “simpelt interface”, så det er nemt for Blue Origins forskellige kunder at montere deres nyttelast på Blue Moon.

En af de kunder bliver sandsynligvis NASA. Jeff Bezos roste vicepræsident Mike Pences ambition om, at amerikanske astronauter igen i 2024 skal lande på Månen. NASA hverken har eller er i gang med at fremstille et landingsfartøj, men rumfartagenturet har sendt sådan et fartøj i licitation, og derfor kan Blue Moon komme i spil som det fartøj, der sørger for at astronauterne sikkert når ned til Månens overflade.

Vil skåne Jorden

Jeff Bezos deler den samme drøm som Elon Musk om, at gøre det muligt for millioner af mennesker at leve i rummet. Men modsat Elon Musk mener Jeff Bezos ikke at en planet som Mars er det bedste sted at kolonisere solsystemet. Mars er langt væk, og det er kun muligt at sende rumskibe til Den Røde Planet en gang hvert andet år. Samtidig er der ikke noget at stille op med Mars’ i forhold til Jordens lave tyngdekraft, og de negative konsekvenser det måtte have for mennesker, der vælger at slå sig ned der.

I stedet peger Jeff Bezos på enorme rumstationer med kunstig tyngdekraft i kredsløb tæt på Jorden som den idelle løsning. Han forestiller sig, at man flytter al Jordens tunge og mest forurenende industri ud i rummet, og forvandler Jorden til en slags naturpark. Ifølge Jeff Bezos er menneskeheden ved at blive for store til Jorden, og det er nødvendigt at skåne planeten for vores stigende energibehov og steder at bo.

Blue Moon er Blue Origins forsøg på at bane vejen til solsystemets enorme ressourcer og en bedre fremtid for de kommende generationer.

Du kan se hele Jeff Bezos præsentation her:

Dragon er ankommet til rumstationen

Mandag morgen ankom SpaceX’ Dragon kapsel til Den Internationale Rumstation med friske forsyninger og nye videnskabelige eksperimenter med sig ombord. Kapslen blev sendt i kredsløb af en Falcon 9 lørdag morgen.

NASA betaler virksomhederne SpaceX og Northrop Grumman for at sende forsyninger op til rumstationen.

Dragon-kapslen er genbrugelig, og er det eneste fartøj i brug, som kan tage eksperimenter med tilbage til Jorden. Den kapsel, som ankom mandag, fløj sidste gang i 2017, hvor den tilbragte en måned koblet fast til rumstationen, før den vendte tilbage til Jorden.

For flere informationer, læs videre her:

Following Falcon 9 Saturday launch, CRS-17 Dragon arrives at the ISS